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Jornal VER7 – Os elefantes de hoje não se cruzam como espécies antigas

Hoje, os dois tipos de elefantes vivos na África - savanas e elefantes florestais - são de fato espécies diferentes, mas os pesquisadores não encontraram nenhuma evidência recente de que eles se comparam.

As espécies antigas de elefantes e mamutes se cruzaram, trocando genes que os ajudaram a se adaptar a novos habitats e climas, uma prática que se perdeu entre os elefantes modernos, disseram pesquisadores nesta segunda-feira.

Hoje, os dois tipos de elefantes vivos na África – savana e elefantes florestais – são de fato espécies diferentes, mas os pesquisadores não encontraram evidências recentes de que eles se comparem.

O estudo oferece o primeiro olhar abrangente sobre o genoma de mamutes e mastodontes e seus primos os elefantes, uma vez abundantes na Terra, mas agora diminuindo rapidamente por causa da caça furtiva, que mata 50 mil por ano.

“A inter-criação pode ajudar a explicar por que os mamutes foram tão bem-sucedidos em ambientes tão diversos e por muito tempo”, disse o autor principal Hendrik Poinar, um geneticista evolutivo da Universidade McMaster.

“Importantemente, esses dados genômicos também nos dizem que a biologia é bagunçada e que a evolução não ocorre de forma organizada e linear”.

Muitas outras espécies relacionadas são conhecidas por cruzar, incluindo os ursos marrons e polares, os orangotangos de Sumatran e Bornean, e o chacal de ouro e os lobos cinzentos da Eurasian.

Mas o que aconteceu entre os elefantes – que se originou há cinco a 10 milhões de anos na África e que já foi um dos grandes animais mais difundidos na Terra – não estava claro até agora.

Para o estudo, pesquisadores internacionais sequenciaram 14 genomas, incluindo dois mastodontes americanos, um elefante de 120 mil anos de idade, um mamute colombiano e indivíduos de populações de elefantes modernos na África e na Ásia.

Um dos elefantes extintos que há muito perplexo peritos foi o elefante de colisão reta, que tradicionalmente era agrupado com os elefantes asiáticos atuais porque a forma do crânio e o tamanho dos dentes eram semelhantes.

Mas o estudo descobriu que os elefantes de raposa reta eram realmente “um híbrido com porções de sua composição genética proveniente de um antigo elefante africano, o mamute lanoso e os elefantes florestais atuais”, disse o relatório nos Procedimentos da Academia Nacional de Ciências , um jornal norte-americano revisado por pares.

“As descobertas foram extremamente surpreendentes para nós”, disse Eleftheria Palkopoulou, cientista pós-doutorado na Harvard University Medical School.

“As relações de população de elefantes não podiam ser explicadas por divisões simples, fornecendo pistas para entender a evolução dessas espécies icônicas”.

Os estudos do genoma “revelaram múltiplos eventos de cruzamentos principais entre diferentes espécies antigas, destacando como isso desempenhou um papel fundamental na evolução do elefante”, afirmou o relatório.

Mas eles não mostraram evidências genéticas de cruzamento entre os elefantes da floresta africana e da savana “, sugerindo que eles viveram em isolamento quase completo nos últimos 500 mil anos, apesar de viver em habitats vizinhos”.

O colega autor David Reich, professor do departamento de genética da Faculdade de Medicina de Harvard, disse que o estudo mostra que os savanos africanos e os elefantes da floresta “foram isolados por longos períodos de tempo – tornando cada um digno de um estado de conservação independente”.

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# Everton

Everton é jornalista.

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