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Jornal de Goiânia – Observatório nuclear do Chile pondera investigação sobre fraude em exportações de lítio

A agência nuclear do Chile, CCHEN, está considerando uma investigação sobre possíveis fraudes depois que uma auditoria constatou que a agência durante décadas não registrou adequadamente as exportações de lítio de metal para baterias ultraleves, segundo documentos obtidos pela Reuters.

A revisão interna encontrou “erros significativos” na contabilidade da CCHEN das vendas das maiores produtoras de lítio do mundo, Albemarle Corp e SQM ( SQM_pb.SN ), entre 1984 e 2015, sugerindo que a agência às vezes tinha perdido a noção de quanto lítio estava sendo exportado e para onde estava indo.

O CCHEN, o cão de guarda nuclear, é o guardião de fato da cobiçada produção de material de bateria do Chile, usada em carros elétricos, telefones celulares e muitos outros bens de consumo. O país sul-americano é hoje o segundo maior produtor mundial de lítio.

As ações da Albemarle caíram cerca de 4 por cento na terça-feira após o relatório da Reuters e depois que a corretora Nomura cortou seu preço-alvo sobre as ações e mudou sua posição para “neutra” de “comprar”.

As conclusões da investigação de dois anos, que amplia a auditoria de 2016 das vendas de 2010-2015 da SQM, foram apresentadas ao comitê executivo da CCHEN em outubro e ainda não foram divulgadas. A agência está em processo de adotar uma nova supervisão mais rigorosa do setor, incluindo novos protocolos e aplicação mais próxima das exportações, mostram os documentos.

Mas há mais de 30 anos, o relatório afirma que inconsistências e omissões afetam as planilhas que detalham as vendas da Albemarle e da SQM, de acordo com a ata da apresentação. As descobertas iniciais levaram os membros do comitê executivo da CCHEN a pedir uma nova investigação para determinar quanto lítio não foi encontrado, mostram os minutos.

A investigação examinaria a possibilidade de que os erros e omissões fossem deliberados e parte de algum esquema fraudulento. Não ficou claro, no entanto, quem seria a investigação e se seria lançada.

FALTA DE CLAREZA

A CCHEN em setembro negou um pedido para triplicar a produção da Albemarle, a maior produtora mundial de lítio, citando, em parte, a incerteza sobre a quantidade de lítio que a empresa já havia extraído.

Albemarle se recusou a comentar o assunto.

Um porta-voz da SQM disse que a empresa ainda não revisou os resultados do estudo e preferiu não comentar, acrescentando que os controles internos da SQM não detectaram “irregularidades” nos registros de exportação.

Mas a descoberta da CCHEN de que seus registros de exportação de lítio estão longe de ser precisos poderia complicar os esforços da agência para determinar o quanto a SQM e a Albemarle de lítio extraíram e quando suas quotas do metal serão esgotadas.

A CCHEN não respondeu aos pedidos de comentários sobre a situação da investigação proposta sobre fraude, ou como isso poderia afetar a Albemarle ou a SQM.

Quando os membros do comitê executivo da CCHEN perguntaram por que o regulador não documentou adequadamente os movimentos do lítio entre 2011 e 2015, Mauricio Maureira, que supervisiona as exportações de lítio para a agência, citou uma “falta de diligência no controle”, segundo as atas de a reunião executiva da CCHEN em outubro, revisada pela Reuters.

“Infelizmente, não há outra explicação”, disse ele.

A indústria de lítio do Chile foi recentemente submetida a um crescente escrutínio por várias agências governamentais, incluindo as autoridades ambientais e de água do país, que tomaram medidas para aumentar a supervisão da produção de lítio em meio à demanda crescente.

As operações chilenas da Albemarle e da SQM são essenciais para o fornecimento global de lítio. Juntas, suas fábricas no Chile produziram quase 40% do lítio do mundo em 2017.

A agência nuclear CCHEN autorizou cotas e exportações de lítio desde 1979, quando o governo militar do ex-ditador Augusto Pinochet declarou o lítio “estratégico” por causa de suas aplicações nucleares.

Durante anos, o lítio era um metal pouco conhecido, fornecendo uma indústria de nicho. Seu uso em aplicações nucleares sensíveis é agora limitado. Mas o advento dos telefones celulares e dos veículos elétricos alimentados por baterias de íons de lítio fez com que a demanda pelo recém-ungido “ouro branco” disparasse.

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# Caik

Caik é jornalista.

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